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这个VR手柄曾经被捧为最棒的 然而至今没有卖

[摘要]一款名为Sixense Stem的虚拟现实游戏控制器于2013年发起众筹,这款当初被看好的设备并没有按承诺于2014年发货,并且一拖再拖,多次跳票。

这个VR手柄曾经被捧为最棒的 然而至今没有卖

The Verge中文站 5月4日报道

2013年9月,一款名为Sixense Stem的虚拟现实游戏控制器在Kickstareer网站发起众筹。Alexey Volochenko非常关注这款设备,认为这是虚拟现实领域的一项重大突破,Volochenko是Oculus Rift虚拟现实设备的早期开发者,早在Facebook将这家公司估值20亿美元之前就已经获得了第一代DK1开发套件。Rift将设备戴在使用者头上,进行虚拟现实体验。而Stem也承诺将会追踪身体的各种动作,就在众筹的第一天,Volochenko交了300美元(约合人民币2068元),并期待于2014年7月获得一套设备。

当Sixense在Kickstarter网站发起众筹时,Oculus Rift DK1已经投放市场大约六个月的时间。虽然当时令人印象深刻,但DK1远远低于2016年推出的消费级Oculus Rift。除了类似Xbox的游戏手柄之外,没有任何外部跟踪设备,也没有控制器,Oculus联合创始人Palmer Luckey也承认这是远远不够的。因此,一些小型公司将开始在Kickstarter等众筹网站进行筹资。

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在Kickstarter众筹网站上,可以找到Virtuix Omni虚拟跑步机和Cyberith Virtualizer等VR设备,将VR与体育运动相结合起来,带来更加完美的使用体验。与之类似的还有Delta Six公司出品的仿真射击控制器,该公司经常承诺这款产品将兼容不同的设备。还一家名为Tactical Haptics的公司计划在Stem跟踪系统上构建Reactive Grip控制器。所有这些项目在都能让人们想象出一个未来,配合全身动作追踪系统,人们可以在虚拟现实世界中从事任何想要的任何活动。

不过直到今天,Volochenko和其他数千名支持者们仍在等待,虽然正式发售日期已经延期了三年时间,Sixense首席执行官Amir Rubin目前发表声明称预计将在2017年6月发货。Rubin表示,虽然发货延迟,但支持者们将会得到更加完美的产品,一些支持者表示充满信心。而也有一些人认为,作为一款开创性的产品,STEM注定失败,并成为虚拟现实快速发展时代的牺牲品。

与众多VR公司不同,Sixense并不是一个全新的创业公司。该公司成立于2007年,曾与2011年发布Hydra体感控制器的游戏硬件制造商Razer合作。Hydra的推出并不顺利,但由Rift开发套件所有者非常关注,他们意识到可以使用Hydra来模拟虚拟现实中的手。当Razer迅速卖掉有限库存的时候,Sixense承诺用更新更强大的设备填补这一空白。Volochenko也称“Sixense是一家经验丰富的公司,生产和出库记录可以证明这一点,我将会一如既往的支持他们。

Stem控制器由一个基站和五个小型传感器组成,包括了两个手持控制器和三个佩戴式追踪器。基站可以精确地追踪定位5个追踪控制器的状态,可以放置于用户的双手、双脚或者头上。弱磁场可以精确检测每个传感器周围2.4米半径上的精确位置,几乎是Hydra有效距离的三倍。早期支持者可以149美元(约合人民币1027元)获得基本设备,更多传感器和控制器的版本起价为1000美元(约合人民币6893元)。然而Stem并没有像Virtuix Omni那样成功的筹集到110万美元(约合人民币758万元)的资金。但是控制器市场开始不断增长,到众筹结束时大约有2300余名支持者共同筹集了60万美元(约合人民币414万元)的资金支持,是当初25万美元(约合人民币172万元)目标筹集金额的两倍多。

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项目初期,一切进展非常顺利。但是在预计发布时间前不久,Sixense宣布由于硬件的变化产品将会延迟发布。虽然Kickstarter网站的延迟现象非常普遍,但是Sixense不久后再次将出货时间推迟到2014年底。2015年,这款产品没有通过FCC认证,直到2016年也没有兑现承诺。

2016年开始,虚拟现实市场开始迅速增长,Stem也成为世界上最大的虚拟现实游戏平台之一。Sean Hollister曾在在2013年底将其命名为“稳赢的赌局”。三年后,Oculus Rift开发了自己的游戏控制器,HTC Vive和PlayStation VR也相继推出自己的虚拟现实游戏产品,不过Sixense游戏控制器在Kickstarter众筹之后却一直没有发货,许多等不下去的玩家和开发者已经转向其他产品。

问题在于,Sixense花了很多年的时间来开发硬件,它本身却从来没有实际发布过消费级产品,甚至没有像Razer公司那样进行量产。Rubin也称:“Razer做了所有的工业设计和机械工程,而我们只是研发团队,不是一个工程团队。因此,Sixense只能与海外制造商合作,在处理监管认证或产品微调诸如Stem的塑料外壳等方面没有经验。”

其他公司肯定克服了类似的障碍,包括Oculus在内都已经克服了制造业的困境。但是,早期的Rift开发套件硬件过于简单。而Stem游戏控制器是一款具有两个游戏控制器及多个追踪器的无线跟踪系统,比Sixense当初预期的难度更大。Rubin称:“当您看到Xbox控制器和Dualshock控制器时,触发器是一个非常复杂且具有挑战性的机械工程问题。”直到今年4月中旬,该设备的触发组件仍在调整之中。

尽管遇到了很多挫折,但Stem的宣传并没有一直停留在技术层面。Sixense经常在游戏开发者大会和CES等主要交易展览会上公开其原型产品。在CES 2015上,该公司展示了非官方的VR光剑效果,并获得了The Verge网站评选的“最佳VR”奖。可见其核心系统是可靠的,只是尚不能把它变成可以量产的商品。

随着游戏控制器产品的不断出现,Sixense也开始针对企业、研究机构以及家庭用户将设备功能进行升级。该公司最近推出了一款名为MakeVR的设计软件,用于HTC Vive。除了减少系统空间,还增加了新的功能,适用在基于智能手机的VR头盔和个人电脑上使用Stem。Rubin认为:“Sixense的重点是移动设备。移动VR是VR的最终归宿,也是未来消费市场的主流”。

事实上,Sixense进入移动VR领域有着独特的优势。移动VR头盔制造商已经开始尝试通过一项技术来改变同类设备现状,这种技术称之为内向外跟踪。这为移动VR用户提供了一系列目前所需的外部相机或传感器。但是在这个系统中,手持式运动控制器将需要直接瞄准头戴式摄像头,这可能会导致做一些简单动作例如抬起手臂时会出现一些问题。通过使用Stem,用户可以在头盔上安装一个小型基站,通过磁场而不是外部相机来跟踪手部动作。这虽然不是解决这个问题的唯一方法,但它可能是一个很有效地方法。

而对于一些Kickstarter的支持者来说,Sixense通过控制器能够直观追踪动作。这种技术比Rift和Vive的跟踪系统更具优势优势。支持者Chris Jarram说:“Sixense最大的优势是通过磁场跟踪,而不需要通过摄像传感追踪。比如正在玩虚拟现实游戏时,手上动作过大可能瞬间毁掉外部的传感设备。Stem控制器就不会出现这种问题,因为它就佩戴在用户身上,不会受到各种动作的干扰。

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不过有些人也并不买账,瑞士联邦理工学院的研究员Markus Zank为Sixense Stem项目提供了支持,但在2015年他为未能收到产品感到沮丧,不过现在他对HTC Vive感到非常满意,因此从2016年中期以来一直在寻求退款。Zank称,“现在的VR市场与我们最初支持的市场完全不同,很显然,他们无法将此产品带入市场。”Volochenko也曾多次要求退款,而Sixense将会带来更多令人兴奋的新功能。Zank还称,目前无法看到这款设备的前景,即使马上就能发货。因为,这样一款在2014年应用了先进技术的硬件设备放到现在已经有些过时了,并且没有相应的软件支持。

Sixense面临的变革和挑战与其他拥有众多VR外围设备的公司相反,VR外设已经花了数年的时间试图在保持相关性的同时实现自己的想法。Virtuix公司决定将Omni主要销售给商场而不是普通家庭消费者,随着成本的攀升,去年年底还取消了所有国际Kickstarter支持者的订单。而在过去几年里,Rift和Vive一直在开发新的控制器原型,最近才获得了220万美元(约合人民币1517万元)的投资。Jarram支持的Cyberith也开始销售以业务为中心的硬件,而并没有将产品提供给其支持者,Jarram等人正在考虑对该公司进行集体诉讼。

Rubin称,在2100名Stem系统的支持者中,约有150人要求退款。还有一些人,包括Zank和Volochenko都认为Sixense并没有对他们提出的要求作出回复。Rubin在今年三月Rev VR Podcast频道主持人Reverend Kyle采访中表示,已经投入了数百万美元开发成本,但是仍然支持向要求退出的支持者们退款,并表示Stem已经做好了出货的准备,但是支持者的决定是他无法控制的。

鉴于Stem三年来一直不断跳票,有可能这次出货也会被再次延迟。在四月中旬的Kickstarter更新中,Sixense表示正在修复Stem塑料外壳的最终问题,并表示即将推出。而用户的回应是怀疑和消极的,一个支持者抱怨说,“这就像为每个蓝光光盘的用户开发一款Betamax播放器一样”。另一位支持者也讽刺道,“自从支持这个项目以来,我已经有两个孩子了”。虽然互联网评论不能作为参考依据,但是,在很多人只是想知道发生了什么事情的同时,尽快拿到产品。

这次Stem或许真的要发货了,Rubin预计到五月初将有20到25个原型机提供给支持1000美元及以上的支持者。如果进展顺利,Sixense的供应商将提供数百件成品,并逐步扩大产能。他预计将在五月底前从中国进口塑料,并于六月初开始向所有支持者发货。

从长远来看,该公司最大的财富并不是硬件产品本身,而是作为一种催化剂促进了VR市场发展。对于许多人来说,使用控制器进行虚拟现实互动体验是一种全新的感觉。Rubin也承认了Stem存在的问题,他认为游戏开发商和VR公司都是在不断尝试和失败中积累经验的,这是VR产业发展的必经之路。(原文作者:Adi Robertson 编译:王约翰)

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责任编辑:yokiizhang
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